El futuro del disco duro: almacenar información en un único átomo

Guardar y guardar y guardar. Ya sea en el ordenador, en una tableta o en nuestro teléfono móvil, ya sean documentos del trabajo, las fotografías de nuestro fin de semana en la playa o la increíble biblioteca musical que nos anima a despertarnos y afrontar un duro día.

La informática ha buscado una y otra vez ofrecer dispositivos con más memoria y, al mismo tiempo, que no ocupen tanto espacio. Basta con comparar los ordenadores de mitad del siglo XX y los delgados portátiles de ahora para darnos cuenta de ello.

Y parece que los científicos aspiran a incrementar aún más la memoria de los gadgets tecnológicos de hoy día. Al menos, esa es la intención de un grupo de investigadores de la Universidad Ewha Womans de Seúl, la Escuela Politécnica Federal de Lausana y de IBM, que se han preguntado si es posible almacenar información en un único átomo.

Su intuición no les había fallado. Aprovecharon varios átomos de holmio para colocarlos sobre una superficie de óxido de magnesio. Comprobaron que, a pesar de que muchos de los átomos de holmio se habían agrupado con los del óxido, hubo algunos que se quedaron intactos en la superficie del óxido, así que los aprovecharon como material de almacenamiento magnético.

¿Y qué entendemos por almacenamiento magnético? Se trata de  la tradicional técnica empleada por los fabricantes para crear discos duros capaces de almacenar información en un ordenador, un smartphone o una tableta. La clave de ello se halla en el recubrimiento de la superficie del disco duro con un material magnético sensible – en general, óxido de hierro-, donde se aprovecha el campo magnético generado por los electrones – momento dipolar magnético– para leer y registrar bits de información.

En este caso, los investigadores comprobaron que modificando la dirección del momento dipolar magnético de los electrones que componen los átomos de holmio podían controlar el polo norte y sur de su magnetismo – conviertiéndose ambos polos en los sustitutos de los unos y ceros-. Emplearon para ello un microscopio de efecto túnel y aplicaron a los átomos de holmio pulsos de corriente.

futuro disco duro

No obstante, los investigadores señalan en su investigación publicada en Nature que los átomos de holmio cuyas direcciones fueron cambiadas no permanecían demasiado tiempo en dicho estado, por lo que aún se requiere más investigación para desarrollar dicha tecnología y conseguir que en un átomo se almacene información durante mucho tiempo.

Hacia los discos duros hechos de átomos

Estos no han sido los únicos científicos en intentar almacenar información a nivel atómico. El pasado verano un grupo de investigadores liderado por Sander Otte, científico de la Universidad Tecnológica de Delft (Holanda), cubrieron una superficie de cobre con átomos de cloro para crear un disco duro a escala nanométrica.

Con la ayuda de un microscopio de efecto túnel, manipularon los huecos que quedaban entre átomo y átomo para crear una especie de ábaco. Definiendo un alfabeto binario a partir de las posiciones de los huecos, los investigadores estimaron que era posible almacenar información y modificarla. Eso sí, la capacidad de almacenamiento apenas superaba las 40 horas. Sin embargo, no hay duda de que la técnica resulta de lo más prometedora.

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